Las granjas de IA están a la vanguardia de las ambiciones globales de China

02 diciembre 2019




"Yin You" no parece ser un activo estratégico clave. Pesa un poco más de 45 kilos, tiene el pelo teñido de castaño y lleva una sudadera con las palabras "Mierda de droga". Pero en el ascenso de China a la categoría de superpotencia, el estudiante de 20 años es un soldado de a pie que desempeña un papel vital.


Yin trabaja en Bainiaohe Digital Town, un centro tecnológico situado en las colinas cubiertas de árboles de la provincia de Guizhou, en el suroeste de China. La región es tradicionalmente conocida por cultivar té y producir licor de Moutai, pero hoy en día está atrayendo a Yin, y a cientos de jóvenes chinos como él, para que trabajen en el floreciente sector de la Inteligencia Artificial o IA.


Durante ocho horas al día, se sientan en las terminales de las computadoras en sillas giratorias de colores brillantes y ayudan a refinar la confiabilidad del software de reconocimiento facial y de voz, los programas para automóviles sin conductor e incluso las aplicaciones móviles que se utilizan para identificar plantas e insectos.


"Solía pensar en la IA como lo que hay en las películas de ciencia ficción estadounidenses: muchos robots y La Guerra de las Galaxias", dice Yin. "La IA ahora mismo no está ni de lejos cerca de ese nivel. Necesita aprender. Mi trabajo aquí es enseñarlo".


Lo hace resaltando objetos en imágenes en el monitor de su ordenador. Para ayudar a que un algoritmo de auto conducción aprenda a identificar las características comunes de una calle de la ciudad, por ejemplo, Yin hace clic en imágenes interminables de autobuses, aceras o peatones. Para ayudar al software de reconocimiento de voz, escuchará pronunciaciones humanas confusas e introducirá el significado correcto. Es un trabajo ingrato y repetitivo.


"La inteligencia de la inteligencia artificial depende del trabajo que se realice", dice Hu Dingxiang, director de proyectos de Mengdong Technology Ltd., la empresa fundada en Pekín donde trabaja Yin.


A medida que la economía china se desacelera y el aumento de los salarios hace que la industria manufacturera sea menos competitiva, el Partido Comunista Chino (PCCh) en el poder está recurriendo a la tecnología para detener la caída. Las tecnologías estratégicas como la IA son un punto clave. El plan Made in China 2025 del Presidente Xi Jinping tiene como objetivo garantizar que China domine la IA y otras industrias de alta tecnología, como la aeronáutica y los microchips.


El año pasado, el Consejo de Estado de China publicó el Plan de Desarrollo de la Próxima Generación de Inteligencia Artificial para establecer a China como el "primer centro mundial de innovación de la IA" para el año 2030, cuando pronosticó que la industria de la IA de China tendrá un valor de 148.000 millones de dólares, con campos relacionados con la IA diez veces superior.


Con Pekín y Washington peleando por la ciberseguridad, el comercio y un sinnúmero de otros temas, esto tiene enormes implicaciones estratégicas. En 2017, el presidente ruso Vladimir Putin dijo que quienquiera que dirija la IA "se convertirá en el gobernante del mundo".


Según Adam Segal, director del Programa de Política Digital y Ciberespacial del Consejo de Relaciones Exteriores, "las importantes implicaciones económicas y de seguridad nacional son la razón por la que Pekín se ha convertido en uno de los principales actores de IA".


Es una misión que se ha filtrado a través de la sociedad china. La primera escuela dedicada a la IA en China abrió sus puertas en septiembre. Se espera que una serie de libros de texto de IA diseñados para estudiantes de primaria y secundaria llegue a las aulas este año. En el futuro, la esperanza es que las relucientes "Granjas AI" como la de Mengdong reemplacen a las fábricas contaminantes de la nación.


"Al igual que Oriente Medio tiene mucho petróleo, China puede ser el centro mundial de datos de inteligencia artificial", afirma Sheng Hua, director ejecutivo de Mengdong, entre cuyos clientes se encuentran los titanes tecnológicos chinos Baidu, JD.com y Alibaba.


Las granjas de IA son adecuadas para regiones empobrecidas como Guizhou, donde la tierra y la mano de obra son baratas y el clima lo suficientemente templado como para permitir el funcionamiento de grandes máquinas sin costosos sistemas de refrigeración. Sólo se necesitan dos días para capacitar a trabajadores como Yin en etiquetado básico de IA, o una semana para la tarea más complicada de etiquetar imágenes en 3D.


"Gracias a la mano de obra barata, que sólo cuesta una décima parte de lo que nuestros competidores extranjeros deben pagar, tenemos una gran ventaja", dice Hu. "Estados Unidos no puede competir con China en cuanto a mano de obra barata".


Algunos expertos creen que China sobreestima la importancia del volumen de datos y señalan que las empresas de Silicon Valley siguen siendo supremas cuando se trata de algoritmos de alta calidad, los componentes básicos de la IA. Pero eso puede cambiar, ya que el gobierno chino apoya a AI con mucho dinero en efectivo.


Según CB Insights, el sector de la IA del país recibió casi el 50% de los fondos destinados a la creación de empresas de IA a nivel mundial en 2017, superando por primera vez a los Estados Unidos. Las solicitudes de patentes relacionadas con la IA en China también van por delante de las presentadas en la Oficina de Patentes y Marcas de los Estados Unidos.


Somos como los agricultores en tecnología

La Ciudad Digital de Bainiaohe está adscrita al campus de Guizhou Forerunner College, una escuela subvencionada por el gobierno que ofrece "educación sin fines de lucro para estudiantes rurales necesitados", según los gigantescos carteles rojos colocados alrededor de sus exuberantes terrenos.


Fundada en 2012, la escuela cuenta con un plan de estudios centrado en la IA. El gigante tecnológico taiwanés HTC es un inversor fundamental. Los 4.000 y pico estudiantes pagan sólo $1.500 por su título de tres años, gracias a las becas estatales. Además, desde el segundo año pueden compensar los gastos de escolaridad trabajando en Mengdong o en una de las otras empresas tecnológicas de Bainiaohe, un pueblo falso e incongruente de edificios de estilo europeo con vistas a una torre de relojes neoclásicos.


Para Yin y sus colegas, el trabajo como etiquetador de IA es constante y seguro en comparación con el trabajo en una obra polvorienta o en una fábrica ruidosa que fabrica productos baratos para la exportación. La oficina está limpia y cómoda y pueden tomar descansos regulares. En promedio, Yin etiqueta alrededor de 300 imágenes cada día, y tiene un récord personal de 14.000 coches marcados en un solo turno. Sin embargo, el estilo de vida sedentario tiene su precio.


"Desde que acepté este trabajo, me he cansado tanto de mirar las pantallas de las computadoras que he dejado de jugar a los videojuegos", dice. "En vez de eso, trato de mirar algo lejos para que mis ojos se sientan más cómodos."


Yin You (C), de 20 años, etiquetador en una granja de IA, cena con sus colegas en el dormitorio de la compañía en la Ciudad Digital de Bainiaohe en Guizhou, China, el 4 de diciembre de 2018.

El yin gana en promedio alrededor de $450 por mes, lo cual es significativamente más que un trabajador típico de la línea de ensamblaje. Comparte una habitación en una nueva casa de huéspedes con ocho colegas. Viven y cocinan juntos, y dan TIEMPO a la famosa olla de grasa de cerdo de Guizhou.


La receta fue transmitida a Yin por sus padres, quienes trabajan como trabajadores migrantes, saltando de una granja a otra, de un sitio de construcción a una fábrica, dependiendo de la temporada y la demanda. Si no fuera por la IA, Yin probablemente seguiría su camino. "Hoy, soy un trabajador migrante en AI", bromea. "Pero no es tan cansado como llevar ladrillos en una obra en construcción."


Su empleador hace más que sólo desarrollar software. TIME habla con una trabajadora de Mengdong que dice que está "ayudando a formar la opinión pública" al monitorear los medios sociales para obtener comentarios negativos sobre los clientes. Cuando surge la crítica, ella y otras animadoras pagadas cubren el tema con comentarios positivos para ahogarlo.


Por supuesto, las revisiones falsas de Amazon o Yelp son comunes en Occidente. Pero aquí no hay nada subrepticio. "Cuando hay cobertura negativa, ayudamos a los clientes a manejar la crisis", se encoge de hombros Sheng, el director ejecutivo.


Es una táctica que ha sido empleada durante mucho tiempo por el PCCh. Un estudio realizado en 2016 por académicos de Harvard, Stanford y UC San Diego estima que Beijing está detrás de la publicación de 448 millones de comentarios de medios sociales al año. El potencial para que la IA asuma este papel propagandístico es enorme. "AI es parte de la estrategia del PCCh para mantener el control y guiar a la opinión pública", dice Segal.


Mengdong también crea propaganda de "construcción de partido" utilizando la realidad virtual, que luego se difunde a las organizaciones del PCCh en toda China. "Yo manejo este proyecto personalmente", dice Sheng con orgullo. "La realidad virtual es la tecnología perfecta para mostrar y recrear eventos importantes del pasado."


Pero en este momento, la atención se centra principalmente en el futuro, tanto para los jóvenes como para los de Yin como para toda China. "Si un país quiere ser más fuerte, necesita agricultores que cultiven alimentos", dice Yin. "Somos como granjeros en tecnología. Sin nosotros, China no puede crecer fuerte en inteligencia artificial".

Elihu A. Cruz

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